En las últimas décadas, la mitad de los corales del planeta ha desaparecido. Al expolio que antaño los llevaba a decorar la cómoda del salón se ha unido un peligro también creado por el hombre pero mucho más letal: el cambio climático. Ahora un equipo de científicos los está fotografiando antes de que desaparezcan del todo.

Investigadores de la Universidad de Queensland (Australia) y la organización Underwater Earth han lanzado el Catlin Global Reef Record, el mayor proyecto para fotografiar los corales del mundo como la Gran Barrera de Coral, el Triángulo de Coral o las cadenas de arrecifes del Caribe. Pensado para que científicos y gestores puedan estudiarlos como nunca hasta ahora, también han abierto sus archivos a todo el que tenga una conexión de internet.

Con la mejor tecnología de imagen submarina y el apoyo financiero de la aseguradora Catlin Group, ya cuentan con una biblioteca de unas 180.000 imágenes panorámicas, que quieren que sean 200.000 en 2014. La galería conservará para siempre lo mejor de unos 300 arrecifes coralinos de 10 grandes zonas del planeta.

Las fotografías las toman con unas cámaras submarinas modificadas para integrar tres cámaras réflex colocadas en distintos ángulos que permiten registros de 360º. Cada imagen viene, además, apoyada en datos tomados por satélite y en el terreno como temperatura del agua, grado de blanqueamiento del coral, pH...

“Con este registro, podremos monitorizar los cambios en el medio ambiente marino ahora y en el futuro”, dice en una nota el profesor Ove Hoegh-Guldberg, director del Instituto sobre Cambio Climático de la universidad australiana y jefe científico de la Catlin Seaview Survey. “Sin esta información, sería extremadamente complicado entender los cambios e implementar estrategias de gestión costera para frenar la tendencia a la desaparición de los arrecifes de coral”, añade.

El hombre no ha sido un gran enemigo de los corales hasta ahora. La pesca en las zonas de arrecife era artesanal y el impacto del comercio de corales era reducido. Pero todo ha cambiado. En los últimos 50 años, la sobrepesca, la agresiva urbanización de las costas y, en especial, el cambio climático, han acabado con con la mitad de los arrecifes.

CAMBIO CLIMÁTICO

El calentamiento global es más acusado en las aguas oceánicas, en especial en las ecuatoriales. En ellas se concentran buena parte de los corales del mundo, que han ido creando arrecifes vitales para toda la vida marina. Los científicos estiman que alrededor de ellos viven el 25% de las especies marinas. Por eso de la cadena trófica, la desaparición de la base (los corales) arrastraría a la extinción a muchas otras criaturas.

Los dos principales efectos del cambio climático sobre el coral son provocados por el calentamiento global y la acidificación de las aguas. Los corales son muy sensibles a la temperatura. La mayoría proliferan en aguas entre los 25º y los 28º. Pero el aumento de la temperatura los está matando.

Además, el océano captura parte de las emisiones humanas de CO2, lo que está provocando un descenso progresivo del pH del agua del mar. La consecuencia para el coral es que se debilita su esqueleto. El calentamiento también está acabando con las algas que, de manera simbiótica, viven y dan vida a los corales. Su desaparición es la que está provocando el blanqueamiento de los corales.

“La magnitud y ratio de aumento de la temperatura de la superficie del mar y la acidificación oceánica, ambas causadas por el incremento en la concentración de gases de efecto invernadero en la atmósfera muy probablemente superarán a la capacidad de las especies marinas para adaptarse y sobrevivir”, explica Hoegh-Guldberg. Él confía que el Catlin Global Reef Record ayude a impedir el desastre.

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  • 1) La Gran Barrera de Coral australiana es una de las más amenazadas por el cambio climático. En la imagen, los fondos de la isla Wilson.

  • 2) Moluscos y crustáceos, como esta ostra espinoas del Mar de Coral, serán los primeros en caer si desaparecen los corales.

  • 3) En los arrecifes de coral viven el 25% de las especies submarinas, siendo el sustrato básico de toda la cadena trófica.

  • 4) En Opal Reef (Australia) como en muchos otros arrecifes coralinos, también viven grandes especies como esta la familia de las morenas.

  • 5) Las gorgonias, como esta fotografiada en el Arrecife Holmes, están sufriendo un proceso de blanqueamiento por culpa del calentamiento global.

  • 6) Los arrecifes de coral son el mayor ejemplo de relaciones simbióticas de los océanos. La acidificación de las aguas está rompiendo ese frágil equilibrio.

  • 7) Muchos animales, como este gusano árbol de Navidad, sólo existen los arrecifes de coral.

  • 8) En los últimos 50 años han desaparecido la mitad de los corales del planeta por culpa del cambio climático, la sobrepesca y la polución humana.

  • 9) También las grandes criaturas del mar, como este tiburón ballena, dependen en buena medida de los corales para su supervivencia

  • 10) El color de arrecifes como el de Ribbon (Australia) se está perdiendo, siendo sustituido por grandes zonas blancas de coral muerto que no puede acoger a animales como este molusco, un nudobranquio.

  • 11) Las panóramicas del Catlin Global Reef Record están realizadas por cámaras especiales.

  • 12) Y esta fotogalería no podía acabar sin un homenaje a los científicos y técnicos que está fotografiando los corales del mundo.

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