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03/11/2012 14:09 CET | Actualizado 03/11/2012 14:32 CET

El robot Curiosity se hace una foto a sí mismo y olfatea la atmósfera de Marte

NASA

El robot Curiosity ha enviado su primer autorretrato desde Marte donde, casi tres meses después de su llegada, ha olfateado por primera vez la atmósfera y no ha encontrado trazas de metano, según informó la NASA.

La agencia espacial estadounidense distribuyó imágenes de alta resolución tomadas el 31 de octubre por la cámara colocada en el extremo del brazo robótico de Curiosity y adosadas como mosaicos para un retrato a todo color del artefacto.

Los ingenieros de la NASA emplean las imágenes que Curiosity toma de sí mismo para verificar la condición del aparato que durante dos años buscará en Marte señales de que pudo haber vida en ese planeta, o que hay condiciones que puedan sustentarla. El Curiosity tiene 17 cámaras a bordo y la NASA se asegura de que tomen tantas imágenes como sea posible de diferentes áreas de Marte.

FRACCIÓN DE LA ATMÓSFERA

Los instrumentos del Curiosity han iniciado, asimismo, la inspección de lo que resta de la atmósfera de Marte para determinar cómo se produjo su pérdida. La actual atmósfera de Marte es cien veces menos densa que la de la Tierra.

Los instrumentos han ingerido y analizado muestras de atmósfera y las primeras conclusiones del análisis indican que la pérdida de una fracción de la atmósfera, como resultado de un proceso físico que favorece la retención de los isótopos más pesados de ciertos elementos, ha sido un factor significativo en la evolución del Planeta Rojo. Los isótopos son variantes de un mismo elemento con diferente peso atómico.

Los resultados iniciales, indicaron los científicos, muestran un incremento del cinco por ciento en los isótopos más pesados del carbono en el dióxido de carbono atmosférico, comparado con los cálculos de las proporciones de isótopos presentes cuando se formó la atmósfera de Marte.

GAS METANO

Estas proporciones mayores de isótopos más pesados indican que la parte superior de la atmósfera puede haberse perdido en el espacio interplanetario. Las pérdidas en las capas altas de la atmósfera disminuyen los isótopos más livianos. Los equipos también tomaron las mediciones más detalladas hasta ahora en busca del gas metano en Marte. Los resultados preliminares señalan que hay poco o ningún metano en el planeta.

El metano es de particular interés en la búsqueda de señales de vida porque es un elemento químico simple precursor de la vida. En la Tierra puede producirse el metano por procesos biológicos o no biológicos.

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